December 30, 2005

Divertimenti Invernali 

Al mio paesello sulle colline ci sono circa 40 cm di neve, e la scorsa notte la temperatura è scesa a -11 °C. Cosa si può fare, quindi, per passare il tempo dopo cena? E' presto detto: saltare in tre su di un Suzukino modificato un po' da gara (ammortizzatori irrigiditi, paraurti rialzati e rinforzati, carrozzeria rinforzata, sedili anteriori trapiantati da un'Alfa 145) con le gomme da neve, e fare un po' di tonde, derapate e freni a mano sulla neve per le carraie e piazzali sterrati e le strade ghiacciate (non c'era molto altro traffico, comep otete immaginare)... naturalmente ci siamo piantati in un mucchio di neve alto un metro, quindi due di noi sono saliti sul paraurti posteriore per fare peso e tirarci fuori. Dovrei farlo più spesso.

In and around my village there are 40 cm (1 ft. 4 in. for the Metrically Challenged Persons) of snow and the temperature fell to -11 °C (14 °F, MCP) last night. So, to kill some time after dinner, the three of us jumped into a small Suzuki offroad - with reinforced bumpers and bodywork, stiffer shocks, front seats taken from an Alfa 145 and winter tyres - to do some stunts, slides, power slides and handbrakes on the snow covering the dirt roads around here and the icy tarmac roads (there wasn't much traffic as you can guess). Of course we got stuck into a big mound of snow, so me and my mate had to climb onto the rear bumper to load the rear wheels and finally get out of there. I should do these things more often.

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December 24, 2005

Status Report 

Argh, my traffic is plunging! Tocqueville is closed for refurbishment; I don't comment on other blogs as much and my posting activity has been very low. Despite this pitiful connection, I could post more - but I don't want: I took a holiday to put my mind off things, and this includes the arguments I blogged about. However, I have in the works an article in which I will calculate the kinetic energy of bullets in free fall - because I'm not at all convinced that falling bullets can cause death or serious injuries.

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December 20, 2005

Did I Tell Ya 

That tomorrow I'm going home for Christmas holidays?

This means, posting will be scarce for a couple of weeks. And it also means no hassles, no buses, no crowds, no idiot flatmates... only lifelong friends, good food cooked by my mum, my car and motorbike. Yeah!

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Via LGF, I just came across a weblog - Metal Jew - featuring an Israel National Radio interview with Dave Mustaine (Megadeth's guitarist/singer/songwriter). I think it's worth a read.

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The Magic of Cinema 

If you think that Hollywood does over-the-top action and shooting movies you're wrong. I've seen my fair share of action movies, but no Hollywood one can even come close to John Woo in his Hong Kong period.

Face/Off is tame in comparison, really. I have Hard Boiled on DVD, and now I'm watching The Killer... and what can I say?
Handguns with 20 or more rounds? Of course
Prolonged kinetic firefights? At least 3/4 of each movie
Body count in the dozens (and loads of blood)? Never less than fifty
Slow-motion action? Abundant
Stylish visuals? Always
Solemn, emphatic soundtrack? Sure as hell
Ultra-cool protagonists with untarnishable honour? No doubt
Virile friendship and heroic deaths? They cannot lack
Vicious, callous villains? Naturally
While all this can sound preposterous, the mix works surprisingly well. Much better than a lot of Hollywood movies of the same theme. I only regret I don't have Hard Boiled in Cantonese...

Not surprisingly, John Woo obtained a cult following: fans all over the world love his works; Quentin Tarantino isn't oblivious to those Eastern gems and the comic writer Garth Ennis places a number of open John Woo/Chow Yun Fat references in his comics (which mostly tell the tales of a professional killer, go figure...).

But the Far East, in this case Japan (and this should ring an alarm bell) graced us also with other masterpieces (well, for a twisted mind like mine). I remember that night of many years ago when I tuned my TV onto a local station and I could see The Green Slime. Unforgettable, and in more than one sense...
Thinking about it, a Japanese movie that recalls John Woo - especially for the body count and gore, but also the stark contrast between the honourable protagonist and the vile villains - is the (deservedly) notorious anime Ninja Scroll.

And while we're at it, James Cameron is making a film out of the anime Battle Angel Alita. In digital 3D no less, using the camera system developed by Cameron himself for underwater exploration - his documentary Expedition: Bismarck about the famous German WWII battleship is as engrossing as any fiction story.

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December 18, 2005

West End Adventures 

London's West and in particular Soho at night is a mess. And I mean a serious one: drunken crowds, nutcases of any description, pushers and junkies - the whole lot, you can easily imagine. It seems that my fellow metalheads are among the most tame: we may get drunk, but rarely cause trouble.

Last night I left this metal pub at 3am, and went to the cash machine opposite to get some money to pay for my taxi ride home. It was cold, and night buses are generally an unpleasant experience. While I was at the cash machine, a couple arrived and began having an argument. She was crying, and telling him to go away or something like that. He didn't, and at a certain point he grabbed her hair. That was too much, and so I told him to leave her alone. She darted off, while he replied that he's her husband and basically mind my own business. He also started to walk away, but I told him "Be aware, man".
He strode back and confronted me - and despite me having assumed a fighting stance, I was hit by a punch to my mouth, shit. But I did not go down - I barely flinched, and replied with a kick to his side - that did not get the target. Still, the guy did not attack me any more, and with a sightly less bellicose tone told me that she was in the wrong. Fair enough, but grabbing her hair steps out of the boundary, I think. Then, a road sweeper and two other passers-by become interested in our altercation, and the man walked away.

The punch did not really hurt, but what makes me pissed off at myself is that my karate training was happily swimming in a large pool of beer at that time. I was half drunk and sleepy at 3am, so my reflexes were at their most sluggish. But I think the determinant factor was that I didn't have much will to fight, I wasn't sharp and focused as required; adrenaline wasn't pumping as it should. And without the will, strength and skills aren't of much use. Anyway, I think I did the proper thing and I'd do it again - being more careful not to let my guard down tho.

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December 17, 2005

Seeing Patterns Through Filters 

Humans are hardwired to see patterns, even where there is none. His happens because recognizing patterns has such a big practical utility to outweigh the cost of being wrong from time to time. Of course this is a large-scale, long-term trend: in single cases, seeing a pattern that does not actually exist, or recognizing the wrong one, can have very serious consequences.

A classical case of pattern-finding with all its drawbacks is the intellectual exercise known as "connecting the dots". The main problem with this approach is that a sufficiently large set of dots can be connected in any arbitrary pattern. Much like the constellations in the night sky: there are no real reasons to combine stars in one specific pattern instead of another. So, one drunken night several years ago I saw the unprecedented Schlong Constellation*.

On the serious side, simply finding a pattern among dots does not mean it is really there; one has to show at least some correlations - even better causation - among the dots.

Filters are devices widely used in many fields. The most easy to understand are coloured filters used in photography or lightning, which allow only light of a certain colour to pass. The Meteosat weather satellite filters images for the water vapour wavelengths. An extreme example are the monochromators employed for spectroscopy, that can select a very narrow bandwidth of light or infrared radiation.
Various kind of filters are used in many fields of science and technology anyway: it is possible to filter any electrical signal in order to exclude certain frequencies, using hardware and also software tools. Good sunglasses filter the invisible but damaging ultraviolet radiation without exceedingly reducing overall brightness.

From the standpoint of information theory, filtering is equivalent to excluding some information. However, filtering usually is done to eclude noise and thus improve the signal - or to exclude information that would be redundant or simply overload the processing capabilities (coloured filters are deliberately used in photography for special effects). But one must be aware that filtering can cause the loss of valuable information - often, it's a tradeoff between the information you need and how much you can process in a given time (and this fact is one of the main causes of intelligence mishaps).

Now, let's suppose we have a huge set of dots of different colours (on a black background). People looking at them through different filters will see only definite subsets of the whole, and still be free to connect dots in many different patterns.

This is why some people see Pajams Media as a propaganda enterprise set up by "BushCo", while others (me included) see it as an amateurish business endeavour.
And also, when Zarqawi's jihadis blew up a birthday party in Jordan** a commenter at Cold Fury suggested that it was an Israeli plot to get rid of three Palestinian officials that were among the victims. Instead, I think that it was Zarqawi's bloodlust - or in second place he taking part in inter-palestinian strife.

*La Costellazione della Bega.
**When the Americans bombed a jihadis' wedding party in Iraq near the Syrian border, there were folks ragging about it to no end. Al-Zarqawi does the same or even worse, and the folks cited above keep studiously silent.

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December 16, 2005

Conspiring Against ME! 

Yes, there is something wrong in the air. The other day I started writing a post, but the Internet connection failed and I lost my work and the inspiration.

Today I have finally a little spare time to write, but Blogger is untolerably slow. It's like being on my old Pentium 2, Win98 machine with a 56k dial-up connection.

I blame the Lefty 5th Column and the Vast Islamic Conspiracy (one of the computer guys here is Pakistani: now, just connect the dots...) for squashing my freedom of speech!

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December 10, 2005

Problemi e Soluzioni 

E' curioso, la mia ispirazione per il preventivato progetto di ampio respiro sul cambiamento climatico si è completamente prosciugata. Comunque, qualcosa da scrivere ce l'ho - e non strettamente a proposito del Protocollo di Kyoto.

Come si risolve un problema? C'è un certo numero di passi da compiere.

1) Ammettere/riconoscere che il problema esiste.
Sembra ovvio e banale, ma la difficoltà sta nel fatto che spesso il problema non è immediatamente evidente - senza contare poi le differenze sulla scala spaziale e temporale (locale contro globale, breve-termine contro lungo-termine).

2) Analizzare il problema per determinarne meccanismi, cause ed effetti.
Questo è probabilmente il passo più difficile. Richiede molto tempo e risorse da applicare alla ricerca scientifica: una certa industria petrolchimica ha impiegato quasi 15 anni a stabilire i meccanismi e la cinetica di certe reazioni parassite che causavano perdite di prodotto (stirene). Quando si ha a che fare con un sistema così complesso e poco conosciuto come il clima globale, l'analisi diventa incredibilmente difficile - ed è probabile che qualcuno rimanga sempre insoddisfatto delle conclusioni raggiunte. In particolare, i modelli matematici usati per predire l'andamento del clima sono poco soddisfacenti: lo IPCC prevede un aumento di temperatura da 1.4 a 5.8 °C; lo NCAR invece prevede da 1.7 a 4.9 °C. Ora, è parere piuttosto comune che un aumento di temperatura fino a due gradi non costituirebbe un reale problema. Si, potrebbe causare l'estinzione di qualche lichene della Tundra artica, e allora?

3) Proporre una lista di soluzioni elencandone costi e benefici.
A partire dal fatto che nessuna soluzione può avere solo benefici, ma c'è sempre un prezzo da pagare. Tentare di eliminare o ridurre la frazione di cambiamento climatico dovuta alla attività umane è una strategia; un'altra è adattarsi a questo cambiamento. E' meglio ridurre il consumo di combustibili fossili, oppure stoccare sequestrare la CO2 così prodotta? E' peggio dover smaltire le scorie dei reattori nucleari, oppure avere una crescente concentrazione di anidride carbonica nell'atmosfera? Però mi è capitato solo di rado di vedere la discussione messa in questi termini.

4) Scegliere la soluzione preferita
Mentre i punti precedenti sono eminentemente scientifici (o almeno dovrebbero esserli) questo quarto punto è principalmente politico. La scelta di cosa preferire fra tenore di vita e conservazione dell'ambiente spetta in ultima analisi al popolo. Tuttavia, ci sono grossi problemi di ignoranza e cattiva informazione. Il primo punto da considerare è che l'enorme miglioramento delle condizioni di vita negli ultimi 2-3 secoli è una diretta conseguenza dell'economia industriale e capitalistica, che permette di produrre in grande quantità a basso prezzo - energia, e quindi merci e servizi. Senza energia non si fa nulla.
Rallentare od arrestare questo processo significa che i poveri dovranno aspettare ancora più a lungo prima di poter migliorare le loro condizioni - e che i cittadini dei paesi ricchi potrebbero subire un declino delle loro condizioni di vita (come se in Europa non stesse già accadendo).

Nel processo di genesi del Protocollo di Kyoto (una creatura dello UNFCCC) si è arrivati da qualche parte fra i punti 1 e 2, per poi saltare quasi direttamente al punto 4. Ma la cosa non finisce con la logica difettosa: c'è anche una grossa dose di ideologia in questa decisione: l'ideologia internazionalista (l'ONU è un organo internazionalista per definizione) ed in un qualche modo post-marxista, la quale dice che avere paesi ricchi e poveri è una grave ingiustizia. E tutto è legittimo per correggere tale ingiustizia, anche ricorrrere alla redistribuzione forzata della ricchezza. Se nemmeno questo funziona, bisogna per lo meno portare i paesi ricchi (leggi: gli USA) un po' più in basso, in modo che una forma di giustizia sia ristabilita.

I tagli alle missioni di gas serra previsti dal Protocollo di Kyoto produrranno al massimo benefici minimi riguardo al riscaldamento globale, ma riduzioni del PIL fino ad un 2%, come ammette lo stesso IPCC in uno dei suoi rapporti. Queste non sono noccioline; per l'Italia ad esempio un -2% del PIL significherebbe recessione. E se è vero che il PIL non dice tutto, non ci sono dubbi che si tratta di un buon indicatore del tenore di vita.

Come se non bastasse, diversi importanti paesi non fanno parte di Kyoto - o meglio, hanno accettato/ratificato il Protocollo, ma non sono nella lista dell'Annesso 1 - in pratica, non sono tenuti a ridurre le missioni di gas serra. In particolare si tratta di Cina ed India, che nel 2003 stando ai dati forniti dalla BP(pdf) hanno consumato il 10.7% del petrolio nel mondo; il 2.5% del gas naturale (si, questo è poco) ma il 38.2% del carbone. I consumi della Cina poi sono in vertiginoso aumento: dal 2002, +15.2% di carbone, +10.6% di gas, +11.5% di petrolio.

Gli USA fanno sempre la parte del leone con il 25% del petrolio mondiale (+1.9% dal 2002), 24.3% del gas (-4.9%) e 22.3% del carbone (+2.6%), ma a questo ritmo Cina e/o India raggiungeranno presto livelli simili. Anche il Brasile non fa parte dell'Annesso 1, mentre l'Australia non ha proprio ratificato il trattato.

E veniamo quindi al punto che ha istigato tutta questa trattazione: gli USA e Kyoto. Come tutti sanno, gli USA non hanno ratificato il Protocollo. Ma diversamente da quanto molti credono, non è stata una decisione del Presidente Bush. In realtà, è stato il Senato che nel Luglio 1997 ha approvato la Risoluzione Byrd-Hagel, che rifiuta categoricamente di ratificare il Protocollo di Kyoto nella sua forma attuale. In particolare, quello che si chiede è che pure i paesi in via di sviluppo (la Cina di cui sopra, ad esempio) abbiano limiti alle loro emissioni di gas serra. Probabilmente i senatori che hanno proposto questa risoluzione si sono accorti del sottofondo tranzista del Protocollo.

Vedete che roba? Un anti-americano qualsiasi impiega 5 minuti per copiare&incollare una frase che accusa Bush di avere ucciso Kyoto, ed a me tocca spendere ore fra ricercare e scrivere, per spiegare come sono andate davvero le cose.

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December 09, 2005

I Nostri Soldati 

Emerge un filmato(file WMV piuttosto grosso) che mostra momenti della battaglia per i ponti di Nassiriya dell'Agosto 2004. I nostri soldati appaiono preparati e determinati, ma non certo esaltati; si comportano da soldati professionisti: sparano ai nemici ed esultano per il loro successo.

Ed i sinistrati cosa fanno? Lo chiamano "video-shock" e "la sporca guerra". Compatirli?

Io invece (e diversi altri bloggers italiani) sono contento ed orgoglioso dei nostri soldati, e della nostra partecipazione alla MNF-I (Multinational Force Iraq).

Video footage(sizable WMV) of Italian soldiers fighting al-Sadr's militia in Nassiriya has the Lefties in shock and horror. But what I can see is just competent soldiers executing their mission. And I'm proud of them.

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December 08, 2005

Farewell Routemaster 

The Routemaster, the worldwide famous London bus - that not only has two decks, but also the distinguishing feature of an open rear entrance - has been finally phased out, on the seventh of December. The Routemasters were built between 1954 and 1968, and despite their vintage look always featured rather advanced engineering.

Leaving sentimental considerations aside, the Routemaster concept has some positive features for users: allowing to get on and off at any time, it is particularly appreciable when, for example, a bus is stuck in the traffic one hundred meters from a stop - or if someone suddenly realizes that he took the wrong bus, and similar occurences.
The drawback is that the Routemaster cannot really by accessed by disabled and people with baby buggies or shopping trolleys. With its open entrance it is also marginally more dangerous, but I've never heard of a lot of accidents of this kind.

I think, in this age of nauseating political correctness and nannism, being "discriminating" and slightly dangerous are capital sins, tho.

However, the Routemaster has a major flaw from the standpoint of the bus companies: it needs a crew of two - the driver and the ticket controller. While modern buses with a front entrance door need only one driver-controller. The economy is definitely against the Routemaster.

However, there was no point in trying to save the original buses: despite some re-fitting, they were old, uncomfortable (still less than some newer buses I took many times in Parma, but that's another story), noisy, polluting - and at least some had serious transmission problems. Shame, really, but nothing lasts forever.

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December 07, 2005

Chemical Reaction Engineering Intrudes 

My research project reached a stage where I have to really haul my ass off - also trying to recover time lost doing a lot of other things. Thus, posting will be pretty scarce for an indeterminate period of time.

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December 06, 2005

Haim Amram 

This is the name of the security guard of an Israeli shopping mall, who sacrified his life to keep a Palestinian suicide bomber out of the mall iself, where the explosion would have had much more serious consequences. Go here to see his face, and a passionate eulogy for him (in Italian). This is a noble and brave gesture, not the malevolent stupidity of Rachel Corrie, not the vacuous publicity stunts of the "human shields".

And as often happens, it's the sacrifice of noble and brave people that goes unnoticed and forgotten amidst the clamor of the propaganda-savvy Islamist and Lefties.

But it does not have to be like this all the time. This is my little contribution to the memory of Haim Amram, and the hundreds of Israelis victims of the Palestinian self-serving violence, and those who committed the supreme sacrifice trying to save others from that savage fury.

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December 03, 2005

Lettura Approfondita 

Sembra che il mio progetto di discussione del Protocollo di Kyoto, delle circorstanze della sua genesi, e del clima globale si sia arenato. Dopo avere scritto un primo brillante (a detta di altri) articolo, non sono piú riuscito a produrre altro. Forse ho messo troppa carne al fuoco, o forse é la frustrazione del sapere che tale sforzo sará in buona parte futile. Ma non mi sono arreso.

Comunque, diversi dei famigerati 19 Punti citati da Robinik lamentano il fatto che gli USA non siano partecipi di un certo numero di trattati internazionali (a parte Kyoto), quelli che vengono considerati essere il segno dei paesi "buoni".

Ma chi fa queste dichiarazioni sembra avere una conoscenza piuttosto superficiale della Costituzione degli Stati Uniti. Fra le altre cose, la Costituzione federale elenca ed allo stesso tempo pone chiari limiti ai poteri del Congresso, del Presidente e della Corte Suprema. Inoltre, l'Articolo 5 afferma chiaramente che tutti i trattati internazionali che vengono cunclusi sono in conseguenza alla Costituzione - e quindi la devono rispettare.
E come se non bastasse, c'é il 10° Emendamento:

I poteri non delegati dalla Costituzione agli Stati Uniti, o da essa non vietati agli Stati, sono riservati ai rispettivi Stati, ovvero al popolo
Gli americani prendono la loro Costituzione molto seriamente, e ritengono che dica quello che dice, senza tanto bisogno di interpretare e reinterpretare. A parte i piú progressisti; questi spesso pensano che la Costituzione sia un po' fuori moda in questa epoca post-moderna e transnazionale. Anche la questione dei diritti degli Stati é molto seria - tanto che la Guerra di Secessione, la guerra piú sanguinosa e distruttiva per gli USA é stata combattuto proprio per i diritti degli Stati (il principale diritto in questione all'epoca era quello di ammettere o meno la schiavitú).

Il sistema americano é progettato esplicitamente per consentire al popolo di esercitare la sua sovranitá nel rispetto della Costituzione, e gli ufficiali eletti devono rendere conto al popolo del loro operato. A qualcuno questo puó sembrare cosa da poco, ma in realtá é quasi l'opposto di quello che succede in molti paesi europei, dove il popolo si deve sorbire sempre la stessa minestra di politici strettamente aggrappati alle loro proltrone. Mi ricordo i tempi della "Prima Repubblica", quando le elezioni sembravano soltanto un modo di estrarre le carte dello stesso mazzo in ordine diverso.

Quindi, il Presidente e/o il Congresso non possono approvare trattati che violino la Costituzione, come il bando della pena di morte: avere o meno la pena di morte é un potere riservato ai singoli Stati, ed il governo federale non puó usurparlo.

E' legittimo pensare che la pena di morte sia immorale, e fare campagne in questo senso per convincere il popolo degli Stati a cambiare orientamento. Ma non é legittimo chiedere al Governo di violare la stessa Costituzione. Perché proprio questo sarebbe un atto tirannico contro la democrazia.

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December 02, 2005

Di Nuovo Sulla Breccia 

Ho notato di recente che il mio articolo Ancora Fosforo é stato presentato su diversi forum come argomento convicente per dimostrare che l'idea delle persone bruciate dal fosforo con i vestiti intatti non regge. Ne sono contento, perché un po' di divulgazione scientifica é sempre stata fra gli obbiettivi del mio blog.

Peró ho pure notato diversi utenti che riportano un'affermazione di Wikipedia, che dice "Le ustioni sono in genere localizzate nelle aree di pelle esposta, perché le particelle piú piccole di fosforo non riescono a bruciare attraverso i vestiti" a sostegno dell'ipotesi Vestiti Intatti.

Questa affermazione é vera, ma non dimostra il teorema.

Leggetela attentamente: dice che le particelle piú piccole di fosforo non riescono a bruciare attraverso i vestiti. Quindi quelle grosse ci riescono - ma quelle piccole cosa fanno? Non possono fare altro che bruciare i vestiti in superficie. La nostra particella di fosforo, che sta bruciando a 1000 gradi almeno, cade sui vestiti, e lí continua a bruciare fin quando il fosforo non si esaurisce. Se la particella é piccola, brucia velocemente e fa pochi danni; ma se é grossa puó trapassare i vestiti e bruciare la pelle.

Se ne avete la voglia ed i mezzi, io vi consiglio un esperimento: prendere dei pezzi di stoffa e lasciarvi cadere sopra scintille prodotte da una smerigliatrice angolare (alias flessibile) o una saldatrice ad arco (ed attenti a non ustionarvi o causare incendi). Quello che constaterete é che a seconda del tipo di stoffa, le scintille causeranno bruciature piú o meno estese, e suprattutto quelle di saldatrice spesso perforano la stoffa - non per niente i saldatori indossano speciali guanti e grembiuli se non tute integrali, di pelle o tessuti ad alta resistenza. A parte la fondamentale maschera per proteggere gli occhi. Inoltre, non credo - ma qui mi potrei sbagliare - che le ustioni da fosforo si presentino come vaste aree di pelle seccata ed annerita; questo é l'effetto della decomposizione. Piú probabilmente, sono aree di pelle vescicolata e/o carbonizzata, e crateri piú profondi causati dalla particelle piú grosse.

Per finire, mentre ho trovato Wikipedia abbastanza affidabile, non é certo una fonte autorevole o sottoposta alle stesse verifiche che i testi e documenti tecnico-scientifici devono superare.

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December 01, 2005

In the Meantime 

While my serious posts about Life, the Universe and Everything (or just the Kyoto Protocol) ripen properly, enjoy the third chapter of my story. Yes, the shooting starts here.

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